Benedict Cumberbatch donne sa meilleure performance dans The Power of the Dog

Cette critique de The Power of the Dog provient de la projection du film au Festival international du film de Toronto 2021. Restez à l'écoute pour plus d'informations lorsque le film sortira en novembre.

Il y a une scène dans le western évocateur de Jane Campion, arrêtant Le pouvoir du chien - son premier film en 12 ans après être passé à la télévision avec Top of the Lake - qui émerveille les téléspectateurs comme les pointes taquines de l'herbe des prairies. L'éleveur Phil Burbank (Benedict Cumberbatch) est assis à la tête d'une longue table, entouré de ses camarades cow-boys, dans le cadre pittoresque d'une maison de chambres dirigée par Rose Gordon (Kirsten Dunst). Son frère et partenaire d'affaires calme et rasé, George (Jesse Plemons), regarde avec consternation Phil réprimander un serveur sensible, le fils de Rose, Peter (Kodi Smit-McPhee), pour les fleurs en papier qu'il a faites à la main. comme paramètres de table.

Adapté par Campion du roman du même nom de Thomas Savage, The Power of the Dog se déroule en 1925 dans le Montana. À première vue, l'occident obsédant concerne Phil et George, des frères radicalement disparates vivant dans un ranch qui se sent esthétiquement redevable à Days of Heaven de Terrence Malick, et à la manière dont Rose s'interpose entre eux. Mais le film au rythme délibéré vise au-delà de sa configuration familière pour atteindre une destination beaucoup plus complexe et touchante. C'est un immense portrait de torture psychologique et de masculinité toxique, niché dans un paysage de montagne imposant qui piège ses personnages.

Le pouvoir du chien est un film étrange. Le directeur de la photographie Ari Wegner (Lady Macbeth, Zola) s'appuie sur des objectifs longs pour capturer les collines avec autant de détails que les personnages au premier plan pour des compositions philosophiques impressionnantes. Et le score envoûtant de Jonny Greenwood est carrément sinistre. Les événements se déroulent dans une partie isolée du Montana, où l'Occident est encore une mythologie robuste. Les voitures sont répandues dans les villes, mais pas ici. Les juges et les hommes de loi ne sont jamais vus. Tout ce qui compte ici, ce sont les longues heures de travail des hommes, les liens homosociaux qu'ils partagent et ce qu'ils peuvent s'apprendre sur la vie, les femmes et le bétail.

Photo : TIFF

La relation de Phil et George a autrefois prospéré sur ces sujets, surtout lorsque leur bon copain Bronco Henry était vivant. Phil a presque divinisé l'homme et prend souvent le temps de le louer, même 20 ans après sa mort. Mais même si Phil et George partagent toujours leur chambre d'enfance, ils s'éloignent l'un de l'autre. George gravite vers Rose, une autre âme paria vulnérable. Dans une scène touchante, pour calmer un groupe de citadins ivres et joyeux, il devient serveur pour Rose, sachant qu'en tant qu'homme le plus riche de la ville, sa seule présence mettra fin à leur perturbation. C'est l'une des nombreuses façons dont The Power of the Dog est conscient de la dynamique du pouvoir.

Plemons et Dunst forment un couple réel, et leur sensibilité inhérente l'un envers l'autre favorise un couplage rapide qui frappe souvent les notes les plus douces. Leurs styles d'acteurs complémentaires sont également utiles. Les deux offrent des virages subtils, avec Dunst en tant que femme affligée par l'anxiété paralysante de passer à une autre classe sociale et se sentir comme si elle ne suffisait pas, et Plemons en tant qu'éleveur solitaire et plein de tact qui n'est pas tout à fait à l'aise avec son frère autoritaire. Après un récital de piano qui tourne mal lorsque George pousse Rose à jouer pour le gouverneur du Montana, il serait facile de dire que les deux personnages tombent à l'eau de la narration à la place de Phil. Mais Campion garde en quelque sorte leur présence pertinente même lorsqu'ils ne sont pas à l'écran.

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Cumberbatch a la meilleure performance de sa carrière en jouant à Phil, et ce sont des bottes que lui seul pouvait porter. Phil a fait des études universitaires, capable de faire référence au mythe de Romulus et Remus, mais trouve un grand réconfort parmi les hommes du sel de la terre dans un ranch agité. Entre le physique anguleux de Cumberbatch et son personnage de star intellectuelle, il rassemble deux conceptions apparemment disparates d'un homme du début du XXe siècle. Ce combo rare lui permet d'infliger une méchanceté intellectuelle à Rose. Une scène, par exemple, le voit s'en prendre au piano gêné de Rose en montrant ses talents de virtuose au banjo. Sa carte de visite auditive, un air sifflé effrayant, est entendu chaque fois qu'il veut faire savoir à Rose qu'elle est surveillée. Il crée un environnement toxique pour elle, avec des résultats troublants.

Phil affiche un autre type de méchanceté envers le fils de Rose, Peter. C'est une méchanceté physique, destinée à intimider un garçon qu'il considère comme un dandy. Peter est la grande aiguille qui dépasse du foin : il porte des baskets blanches, une chemise blanche, un pantalon noir et un chapeau de cowboy qui est tout à fait trop grand pour lui. Il étudie pour devenir médecin et peut inconsciemment effrayer des serviteurs comme Lola (Thomasin McKenzie), surtout lorsqu'il est surpris en train de disséquer un lapin.

Photo : TIFF

La relation de Peter et Phil est compliquée, mais clairement conflictuelle. Peter méprise Phil pour la façon dont il traite Rose. Il veut la protéger, mais n'a pas les outils pour le faire. Dans leur relation instable, The Power of the Dog vacille : restera-t-il un film sur une femme qui divise deux frères, ou deviendra-t-il autre chose? Au lieu de l'une ou l'autre de ces choses, il prend une teneur inattendue qui est toujours implacable. Un lac surréaliste se forme sur ce paysage poussiéreux alors que Peter et Phil semblent former un lien plus étroit, et la source d'émotions située sous leur sol devient plus complexe, voire mystique.

Aucun événement sismique ne se produit dans The Power of the Dog. Il n'y a pas de fusillades ni de bousculades de bétail. Sa qualité méditative rend sa fin abrupte encore plus soudaine. Mais c'est l'un de ces films qui invite à revoir, et Campion est l'un de ces réalisateurs qui récompense un visionnage ultérieur attentif. Sur une seconde montre, les tissus conjonctifs entourant les tendons du récit ne deviennent pas seulement apparents, ils acquièrent un sens musculaire, une robustesse qui rend encore plus vivante la révélation majeure du film. Le pouvoir du chien ne marque pas seulement le retour de Campion - c'est le meilleur film de 2021 à ce jour. Les thèmes de l'isolement et de la masculinité toxique de cet occidental psychologique sont un lasso toujours plus serré d'événements apparemment inoffensifs, et ils importent plus d'horreur et de sens à chaque inspection de plus près, attirant les téléspectateurs sous un sort inoubliable.

The Power of the Dog arrive dans les salles américaines en novembre. 17 et Netflix le décembre. 1.

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