Quel est l'avenir de Neopets?

Le 12 mars, un message est apparu sur le forum Neopets et a envoyé la communauté en spirale : c'était d'un utilisateur mécontent qui a affirmé que les vendeurs du marché noir avaient créé de fausses versions de Neopets rares et les vendaient pour de l'argent comptant.

De plus, il y avait plus de 3 000 de ces faux animaux en circulation dans le jeu.

Le message était le dernier d'une lutte de plusieurs années sur ce qu'il faut faire à propos des animaux de compagnie non convertis de Neopets, ou UC. En 2007, la plupart des images d'animaux de compagnie statiques de Neopets ont été remplacées par des images en couches plus flexibles afin que les utilisateurs puissent personnaliser leurs animaux de compagnie. Seulement, une partie de l'art ancien a été autorisé à rester. Il y a 227 espèces d'animaux de compagnie et combinaisons de couleurs qui étaient facultatives à convertir. Comme rien de plus ne pourrait jamais être créé – c'est ce que tout le monde pensait – ces animaux de compagnie sont devenus une denrée prisée.

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Que ce soit par nostalgie, par amour de l'art, ou simplement par envie d'avoir quelque chose de rare, de nombreux utilisateurs de Neopets ont soif d'UC. Pendant ce temps, dans les questions-réponses sur le journal fictif de Neopets, The Neopian Times, les représentants de l'équipe Neopets expliquent en détail pourquoi les ramener mettrait à l'épreuve une équipe déjà petite et surchargée de travail. Les seules personnes qui gagnent, apparemment, sont les vendeurs du marché noir qui pourraient, en fait, créer plus de CU grâce à un exploit.

Mais ce dernier dépoussiérage a été la goutte d'eau pour l'équipe Neopets, qui a annoncé qu'elle envisagerait de ramener des animaux de compagnie non convertis. La décision était la bonne pour l'époque, m'a dit Stephanie Lord, responsable de la marque Neopets, mais l'équipe veut rester flexible.

"Je pense que l'une des plus grandes choses que nous ayons vraiment apprises est [... une décision que nous avons prise en 2002, 2007, voire 2015, n'est peut-être pas la même décision que nous prendrions aujourd'hui », m'a dit Lord. "La technologie a changé, nos utilisateurs ont changé, nous avons un peu grandi."

Neopets

Pour Lord et le reste de l'équipe, le brouhaha autour des animaux du marché noir n'était pas surprenant.

"Les gens veulent cette chose. Et il n'y a pas d'autre moyen d'y parvenir maintenant. Sauf si vous l'échangez, ce qui va être super rare », a déclaré Lord. "Ou si vous êtes cette personne qui - vous enfreignez manifestement les règles, mais c'est la seule façon de l'obtenir. Il y a un objet rare, les gens le veulent, quelqu'un va trouver un moyen d'exploiter le jeu pour l'obtenir, puis le vendre à ces personnes à l'extérieur."

L'achat d'animaux de compagnie - et d'objets et de Neopoints - est une infraction interdite sur Neopets, mais cela n'a pas empêché les sites de marché noir de prospérer. Le seul moyen d'empêcher les joueurs de sombrer dans le terrier du crime peut être de rendre les animaux de compagnie non convertis plus facilement disponibles.

Quatorze ans peuvent sembler longs pour s'accrocher à l'idée de l'art du jeu ancien. Mais la communauté Neopets est particulièrement résistante et intense. Les personnes de longue date ont grandi sur le site, se sont fait des amis, ont appris le CSS pour personnaliser leurs pages d'animaux de compagnie et ont joué le rôle de leurs animaux de compagnie sur les forums. À son apogée, il y avait des dizaines de millions d'utilisateurs sur Neopets. Même maintenant, alors que je recherchais la vidéo ci-dessus, je suis tombé sur des guildes Neopets qui organisaient toujours des événements hebdomadaires et créaient des livres de cuisine avec des recettes pour préparer de la nourriture Neopets dans la vraie vie. Les utilisateurs transforment leurs profils d'utilisateurs et leurs pages d'animaux de compagnie entièrement personnalisables en hubs pour les guildes ou en portfolios présentant leur art. Les pages sont inaccessibles sans compte Neopets, et donc cliquer sur les profils des forums donne l'impression d'accéder à une toile pastel sombre - un magnifique jardin caché, où tant de communautés en ligne sont poreuses et publiques.

"C'est vraiment cool de voir comme le côté art, le côté écriture, le côté développeur,", a déclaré Lord. "Nous avons des utilisateurs vraiment sympas."

Avec cette base d'utilisateurs intensément engagée, il y a beaucoup de pression pour bien faire les choses.

"Tout ce que vous faites est si important pour les gens", m'a dit Lord. "Quelqu'un m'a envoyé un mail quand j'étais à mes débuts, et ils m'ont dit : « Vous avez posté mon histoire dans le Neopian Times, merci beaucoup.'" L'utilisateur lui a dit que Neopets leur avait fait traverser des "temps sombres" dans leur vie. "C'était l'une des meilleures choses qui me soient arrivées", a déclaré Lord. "Ça met tout en perspective."

Nous avons imprimé cette liste qui faisait environ 200 pages. Nous étions comme, d'accord, ça ne marchera pas.

Ce qui ne veut pas dire que la relation entre l'équipe Neopets et les joueurs a été facile. La conversion de 2007 n'est peut-être que l'exemple le plus dramatique de la confrontation des désirs des joueurs et des besoins des développeurs. Ce tollé renouvelé contre les animaux de compagnie non convertis survient à un moment où les efforts de l'équipe Neopets se sont concentrés sur la refonte du site pour mobile et sur la tentative d'éliminer sa dépendance à Flash. La prise en charge de Flash a pris fin fin 2020 et d'ici juillet, les plateformes comme Windows 10 la supprimeront complètement. Et pourtant, en parcourant le site Web de Neopets, on tombe toujours sur de nombreuses fonctionnalités mortes basées sur Flash qui figurent sur la liste de tâches sans fin de TNT.

"C'est difficile, parce que nous voulons juste y aller à fond,", a déclaré Lord. "Mais nous avons aussi nos événements et des trucs que nous ne voulons pas arrêter complètement." L'équipe a dressé une liste de tout ce qui devait arriver pour convertir l'énorme site Web en mobile.

« Littéralement, nous avons imprimé cette liste qui faisait environ 200 pages. On s'est dit, d'accord, ça ne marchera pas", a déclaré Lord en riant. Ils ont divisé la liste en fonction des fonctionnalités qu'ils voulaient prioriser – des choses comme le Battledome, les forums, la personnalisation des animaux de compagnie, le centre commercial NC et les mini-jeux.

"Quand vous regardez en arrière pour voir ce qui est fait, vous avez l'impression que vous ne faites aucun progrès, car le site est tellement énorme", m'a dit Lord. "Mais nous avons en fait fait beaucoup de pages différentes."

L'équipe de développement compte actuellement « 10 à 15 personnes », a déclaré Lord. Simultanément à la conversion du site, les développeurs doivent également continuer à créer du contenu de site et à organiser des événements. Dans cet esprit, j'avais l'impression de comprendre pourquoi personne ne se précipitait pour ramener les UC, même si les utilisateurs le posaient depuis 14 ans. Il y a tellement de choses à faire.

Image: Neopets, Inc. via JellyNeo

Cet automne, un nouveau dessin animé Neopets sort. Le PDG de JumpStart, Jim Czulewicz, a déclaré que cela faisait partie de "la prochaine phase majeure de l'univers Neopets", aux côtés d'une nouvelle version de peluches, de cartes à collectionner et de jouets. Les enfants qui pourraient commencer à jouer à Neopets n'étaient même pas en vie en 2007, lorsque la conversion s'est produite. La place du site dans cette équation est floue pour moi. Les enfants d'aujourd'hui grandissent sur Minecraft et Roblox, deux jeux qui partagent la créativité de Neopets, mais sont beaucoup plus sophistiqués techniquement. Mais Lord dit que l'équipe ne veut pas détourner l'attention du site des joueurs qui l'utilisent depuis le début.

"C'est avec quoi ils ont grandi, ils y sont tellement fidèles que nous ne voulons pas leur enlever ça", a déclaré Lord. "Je ne sais pas si le site classique sera à nouveau principalement des enfants, car la nature du jeu a changé. [... Ce sera toujours un endroit accueillant pour les enfants, c'est sûr."

L'équipe étudie différents projets qui pourraient être plus adaptés à un public de joueurs modernes. C'est encore un autre élément de la liste des tâches.

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